Le Mayflower
Image illustrative de l’article Mayflower
Le Mayflower dans le port de Plymouth peint par William Halsall (1882).
Type Flûte
Fonction Navire marchand
Caractéristiques techniques
Longueur 30-33,5 m
Maître-bau 7,6 m
Tonnage 180
Propriétaire Christopher Jones (en)

Le Mayflower /meɪˈflaʊɚ/[1] est un vaisseau marchand de 90 pieds (27,43 m) et 180 tonneaux du XVIIe siècle qui partit de Plymouth, en Angleterre. Ses passagers furent à l'origine de la fondation de la colonie de Plymouth, dans le Massachusetts.

En 1620, il transportait des dissidents religieux anglais, les Pilgrim fathers ou « Pères pèlerins », et d'autres Européens à la recherche d'un lieu pour pratiquer librement leur religion[2].

Le voyage

Reconstitution du village des colons dans le musée en plein air de Plymouth Plantation.
Représentation du Mayflower sur une pièce de 0,5 dollar, 1920.

Bien que l'Amérique du Nord soit déjà connue depuis près d'un siècle par les Espagnols, et que les Français aient établi Fort Caroline en 1564, les Anglais ne commencent à la coloniser qu'en 1584 avec l'envoi de navires vers la colonie de Roanoke, la « colonie perdue ». Cette première tentative d'installation durable ayant échoué, les Anglais renvoient des navires en 1606 en Virginie, alors récemment achetée à l'Espagne où ils fondent le fort de Jamestown (qui est plus tard détruit par les Amérindiens, la famine, le paludisme et les rudes hivers).

Le bateau quitte Londres en , accompagné d'un autre navire, le Speedwell, qui rebrousse chemin à la suite d'une avarie à la coque.

« Le chef de leur congrégation, John Robinson, approuva la suggestion de fonder une colonie outre-mer. [William] Bradford en était partisan dès le début. […] Ils armèrent un navire, recrutèrent quelques hommes, et c'est ainsi que William et sa femme quittèrent Leyde (Hollande) en 1620 à bord du Mayflower[3]. »

— William Bradford

Après deux escales, à Southampton le puis à Dartmouth le , le Mayflower quitta Plymouth le [4] ( selon le calendrier julien en usage chez les pèlerins).

À la suite d'une halte pour se ravitailler à Terre-Neuve auprès de pêcheurs locaux, une tempête menaça le bon déroulement de l'expédition. Le mauvais temps obligea alors le vaisseau à aborder les rivages de l'Amérique au cap Cod (sur le site de la ville de Provincetown dans le Massachusetts), le , et non sur les bords du fleuve Hudson, but initial du voyage.

Le navire comptait 102 passagers dont environ trente membres d'équipage[5]. Parmi eux se trouvent trente-cinq dissidents anglais, des Pères pèlerins, très pieux, fuyant les persécutions de Jacques Ier et à la recherche d'un lieu pour pratiquer librement leur religion ; ainsi que d'autres Européens de diverses nationalités. La plupart des passagers venaient de milieux modestes (petits fermiers, artisans…) et adhéraient aux principes puritains.

Ces Européens sont les premiers colons à s'établir durablement en Nouvelle-Angleterre, où ils fondèrent la ville de Plymouth.

Un pacte contenant un certain nombre de lois, et régissant les principes de la future colonie (plus connu sous le nom de Mayflower Compact), est signé à bord du navire par les passagers.

Les passagers et les pèlerins du Mayflower sont souvent considérés comme faisant partie des premiers colons à l'origine de ce qui deviendra les futurs États-Unis.

Les passagers et leur descendance

Quelques passagers notables

Une naissance fut enregistrée alors que le Mayflower n'avait pas encore accosté et que les pèlerins cherchaient un endroit où s'établir : celle de Peregrine White.

Baie du cap Cod.
Plaque commémorative, dans l'église St. James, à Shipton (Shropshire), en mémoire du baptême des enfants More (photo de Phil Revell).

Dans la culture

Impact sur la culture américaine